Metsähovi löysi vettä Saturnus-planeetan järjestelmästä

05.02.2009

Tutkijat Joint Institute for VLBI in Europe (JIVE) -instituutista ja Metsähovin (TKK) sekä italialaisen Medicinan (INAF-IRA) radio-observatoriosta löysivät ensimmäistä kertaa vesihöyry-masereiden signaaleja Saturnuksen ympäriltä. Signaalit viittaavat vesihöyryn ja siten myös elämälle tärkeän veden olemassaoloon. Löydös on julkaistu viimeisessä Astronomy & Astrophysics -lehdessä [1].

Vettä pidetään usein tärkeänä edellytyksenä sille, että planeetalta voi löytyä elämää. Viime vuonna NASA:n Cassini-avaruusluotain huomasi aurinkokuntamme toiseksi suurimman planeetan Saturnuksen kuun Enceladuksen pinnalta nousevan geysirien kaltaisia massiivisia vesijääsuihkuja. Tämä herätti JIVE:n, Metsähovin ja Medicinan tutkijoiden kiinnostuksen kartoittaa, kuinka yleistä vesi on Saturnuksen ympäristössä.

Herkin ja luotettavin menetelmä havaita vettä on etsiä vesimolekyylien maser-emissiolle ominaista radiospektriä 1.35 cm radioaallonpituudella. Kansainvälinen tutkijaryhmä käytti useita satoja tunteja etsiessään Saturnuksen ympäristöstä harvinaisia vesimaserin spektriviivoja. Sinnikkyys palkittiin: Metsähovin/TKK ja Medicinan radioteleskooppien suorittamat mittaukset ja JIVE:n tekemät analyysit osoittivat, että useat kohteet Saturnuksen järjestelmässä, muun muassa Titan, Hyperion, Atlas ja Enceladus tuottavat tilastollisesti merkittäviä signaaleja.

JIVE-instituutin tutkija S. Pogrebenko kommentoi löydöstä: "Tehtävä oli haastava, koska spektriviivat olivat erittäin heikkoja. Näiden emissioteho oli ainoastaan 100 Wattia, aivan kuin hehkulamppu, joka kuitenkin on 1.3 miljoonan kilometrin päässä." Ryhmä myös arvioi Enceladuksen signaalivoimakkuutta vastaavan veden määrän. Tällä voi täyttää useita Olympia-luokan kilpauintiallasta [2].

Vesihöyryä havaittiin usean kuun ympäristöstä, voimakkain signaali oli peräisin Atlakselta [3]. Havainto on yllättävä ja vaikuttaa siltä, että Saturnuksen kuut toimivat kuin tehosekoitin, sekoittaen vesihöyryseosta jättimäisessä kulhossa. Professori C. Cosmovici, Italian Bioastronomia-projektin ITASEL:in johtaja on varma, että löydös edistää myös eksoplaneettojen tutkimusta ja auttaa arvioimaan mahdollisuutta elämän synnylle aurinkokuntamme ulkopuolella.

Vesimasereiden havainnointi tarjoaa tärkeitä uusia tietoja Saturnus-järjestelmän fysiikasta. Tulevaisuuden tutkimukset tarkentavat tietoja Saturnuksesta ja sen kiertolaisista. Ryhmän esittämät tulokset avaavat uuden aiheen palata Saturnukselle jo menestyksekkäiden Cassini-Huygens -missioiden jälkeen. ESA ja NASA harkitsevat Saturn-yhteishanketta eräänä mahdollisena flagship-avaruusmissiona joka laukaistaan noin 2020.

Lisätietoja: Jan Wagner, jwagner [at] kurp [dot] hut [dot] fi (jwagner@kurp.hut.fi )

[1] Astronomy & Astrophysics Vol. 494 No. 2 L1-L4 , "Water masers in the Saturnian system",
http://www.aanda.org/articles/aa/pdf/2009/05/aa11186-08.pdf

[2] "Radio Astronomers Detect Water Maser Emission From The Saturnian System",
http://www.jive.nl/press_release_SaturnianWater.html

[3] Atlas Saturnuksen kuun Atlaksen vesimaseri-havainnot. Vastaavia havaintoja saatiin myös muilta kuilta. Havainnot sijoittuvat Saturnuksen rengasjärjestelmään vasemmassa ylälaidassa esitetyn kiertoratakuvaajan mukaisesti.

Takaisin